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China’s “Silk Road” in the Eastern Mediterranean and Beyond

China’s economic and political footprint has expanded so rapidly that many countries, even those with relatively strong state institutions and civil society organizations, found it difficult to manage the effects of this extension. The United States and the advanced industrial democracies of Japan, Australia and Western Europe are paying more and more attention to this issue. Whether Beijing seeks to use debt as a tool to expand its influence and leverage over other countries remains under debate. 

The Belt and Road Initiative ( BRI) is the foundation of President Xi Jinping’s foreign policy through which China is trying to establish connections with more than 100 countries in the world. The BRI was officially launched by Xi in 2013, and was added into China’s constitution in 2017, The Economist reported.

The projects revolve around the improvement of physical infrastructure in these countries in order to open trade routes and transport corridors that approximately correspond to the historic Silk Road routes that consisted of both land and sea corridors connecting the East and the West to each other.

From the British point of view of BBC‘s, despite that China being technically a “communist” country, the government had put its faith in trickle-down economics, believing that allowing some people to become extremely rich would benefit all of society by dragging it out of the disastrous quagmire of Chairman Mao’s Cultural Revolution as quickly as possible.

After the 1989 fall of communism in the Soviet bloc, five self-declared communist states remain today: China, Cuba, Laos, North Korea and Vietnam. Belarus and Venezuela can also be added to the mix as they fulfil the criteria of a communist state – even though they do not officially invoke the ideology. So, at present, the number stands at seven. Another question arising now is that if capitalism is the engine of China’s economy at present, what is communism today? And if the number of communist states is poised to grow in the near future, as some predict, what does this prospect mean for capitalism?

China managed to fend off the post-Mao malaise with the introduction of Deng Xiaoping’s reforms in late 1978, which redefined for several decades the meaning of the special brand of Leninism known since the 1980s as “socialism with Chinese characteristics”. Yet only a decade later, the PRC became an international pariah again after the brutal suppression of the 1989 democracy movement known as the “Beijing Spring”. 

Few would have contemplated, much less predicted, in 1989 that the PRC would rise again so soon and so dramatically, and become within a few short decades a major global player, aspiring, plausibly, to (re)design the “future of all mankind”. Yet it was, arguably, exactly this hopeful, pivotal year of 1989 that set China on this path and ultimately led to its current position in the world.

There is no place for dissent that would disrupt the harmony between the wise rulers and the devoted masses. The market economy and private ownership are only tolerated insofar as they help the party achieve its goals.  The country is ruled by law, but it is the party that decides what the law is and interprets it as needed. As Xi Jinping declares, the main feature of the New Era is the unquestionable leadership of the party in all aspects of life. He is fond of quoting Chairman Mao’s adage: “The Party, the government, the army, the people, the education; East West South North and the centre—the Party leads it all !

In the beginning of China’s expansion, it was about the potential of China, especially after Deng’s Open-Door Policy. In the second stage, the discussion transformed from its possibilities to its increasing influence on the global economy, especially after its membership to the World Trade Organization. In the third and last stage, especially after BRI, the discussion is shifting to China’s ever more complex balancing act between nations. 

China ‘s Belt and Road Initiative (BRI) in the Eastern Mediterranean region

The Eastern Mediterranean remains a region of critical importance for the United States and the West. Through Greece and Cyprus, it is a frontier of the European Union. Through Greece and Turkey, it is also a NATO frontier. The presence of Israel, a unique U.S. ally, adds to the region’s geopolitical significance. Coupled with the fallout from the conflict in Syria, the rise in political tensions, close encounters between military forces, and overlapping territorial and resource claims among allies and partners in the region, divisions and instability have increased. These developments have created opportunities not just for Russia, but increasingly for China to exert influence.

For the record, during the era of the Egyptian leader Gamal Abdel Nasser, Egypt was the first Middle Eastern and African country to recognize the People’s Republic of China in 1956. Former President Hosni Mubarak was one of the first foreign leaders to visit Beijing after the 1989 Tiananmen Square massacre.

It is no surprise the Chinese state-owned conglomerate TEDA is the biggest investor in the Suez Canal industrial zone near the city of Ain Sokhna. The company operates an industrial park with 85 companies and more than 4,000 employees.

China’s Belt and Road Initiative (BRI) project , of which the Mediterranean is a key part, has forced the United States and Europe to think more seriously about geopolitics for the first time since the Cold War. Geopolitical competition requires the orchestration of political, economic, and security instruments in the words of China’s Foreign Minister. The challenge for the United States and Europe going forward will be to agree on the problems posed by BRI, and then to develop a set of integrated strategies in response.

The sudden Chinese economic growth occurring at the end of the 1970s, coupled with its government’s strategy to promote Chinese investment abroad at the end of the 1990s gradually reduced the economic gap between China and the Mediterranean. Under Xi Jinping, Chinese diplomacy has become more active, not only through the Belt and Road Initiative (BRI), but also by expanding their economy globally.

China heavily invests in infrastructure and acquisitions of European companies. Especially in the Eastern Mediterranean, China is building an enormous economic presence. Its involvement in major infrastructure projects is growing at a rapid pace and may have a significant impact on trade routes that traverse this strategically located region.

The Mediterranean Sea is one of the most important maritime highways of all international trade routes around the globe. It is a focal point, as it represents the western end of the BRI. Given the Mediterranean’s strategic position, China has stepped up its presence in the region by acquiring, building, modernizing, expanding, and operating the most important Mediterranean ports and terminals in Greece, Egypt, Algeria, Turkey, and Israel. Beijing wants to capitalize on the Mediterranean’s geographical proximity to become a major distribution hub for Chinese goods to the European Union (EU), its biggest trading partner. The increasing economic ties between China and Europe are giving the Mediterranean region an opportunity to regain its place at the forefront of international trade.

China is the main geopolitical rival to the United States in the Asia Pacific region. As this rivalry intensifies, it is likely to affect other regions. China has major ambitions in the Eastern Mediterranean in the area of infrastructure and transportation, and the greater its regional involvement becomes, the larger the risk becomes of this spill-over effect, regarding a potential economic trade war with other nations.

China’s activities in the area, while relatively new, are growing in scale. In the sphere of investment and trade, the Eastern Mediterranean is a conduit for Chinese power into Europe. Through the Belt and Road Initiative (BRI), China has gained influence over strategic infrastructure, from 5G networks to port facilities. Two important examples include a nearly €600 million investment in the Greek port of Piraeus (dating back to 2006), and China’s success in bringing Italy on board to the BRI in March 2019.

In addition, China also continues bilateral negotiations with Turkey on the Port of Izmir, and Istanbul holds strategic importance for the BRI. Its alliance with Egypt constitutes a very critical point for China’s trade because of the significance of the Suez Canal for intercontinental maritime trade from Asia to Europe. Moreover, China also has the right to manage the Port of Ashdod in Israel for forty-nine years.

For China, the way to secure the BRI’s trade interests in the Mediterranean is not only to abstain from intervention in the domestic politics of other countries, but also to prevent any conflict between those countries. 

  • The BRI as a debt trap for less-developed countries ?

However, labeling the BRI a debt trap is not only insulting to the borrowing countries, who feel they are being accused of gullibility, but it also neglects the domestic root of this debt problem. Although China often claims that it is not exporting its system of governance, the BRI’s “hidden debt” is an offshoot of the public-private partnership (PPP) trend that took off within China over the past decade as more and more local governments leveraged capital from the business sector to help fund large infrastructure projects.

The reviving of the Silk Road: These projects were being planned and undertaken as of December 2015 in China’s Belt and Road initiative.

To be sure, China is not the only country spreading the PPP gospel, which began in Western countries and gained support from multilateral development banks as a solution to the Global South’s infrastructure gap. Still, whether in the West or China, PPPs have not proven to be a silver bullet. Many projects suffered heavy losses that eventually required a public bailout.

In China, PPPs are particularly problematic given that state-owned enterprises, with their privileged access to China’s state-controlled financial system, often act as the local governments’ “private” partners in PPP projects. This off-balance-sheet financial arrangement, coupled with inevitable moral hazard problems, has perpetuated China’s string of inefficient domestic investments, such as the infamous “ghost towns” that blight many parts of the country. While Beijing-backed overseas PPP projects have caught the U.S. foreign policy circle’s attention, it is important to keep in mind that China’s domestic hidden debt is a much bigger concern for Beijing. A September 2017 report estimated China’s PPP projects at around $2.7 trillion.

Sources and further analyze :

Lebanon ready to Join East Mediterranean Race for Oil and Gas (en/fr)

Reuters reported yesterday, that Lebanon intends to restart its first oil and gas licensing round after a three-year delay, the energy minister said on Thursday, hoping to kick-start the development of a hydrocarbon industry stalled by national political paralysis. Continue reading Lebanon ready to Join East Mediterranean Race for Oil and Gas (en/fr)

Les apparences sont aussi souvent trompeuses au Proche et Moyen Orient.

“Au Moyen Orient, vous pourriez constater que souvent l’impossible devient possible”. Si vous êtes débutant en géopolitique et géostratégie pour le Proche et Moyen Orient, vous pourrez me dire que j’exagère un peu. Pourtant,  les incidents graves qui ont lieu aujourd’hui dans cette région, , qui aurait pu savoir ou imaginer, dès les années 2000, qu’une telle catastrophe humaine allait y arriver aujourd’hui?

Par rapport à la situation qui y régnait il y a près de 6 mois au Proche-Moyen Orient, le contexte a été complètement renversé:

  • La Turquie a renoué ses relations diplomatiques  à nouveau avec l’Etat hébreu et la Russie et au cours du même mois de Juillet, l’ancien style du kémalisme et ses “restes” n’ont pas pu renverser le Sultan turc quand  le putsch a été avorté le 16 Juillet.
  • Des délégations entre Riyad et Tel-Aviv font des allers-retours car l’ennemi numéro 1 pour les deux c’est l’Iran.
  • L’Iran et les Etats-Unis sont sur le point de normaliser leurs relations :Sans aller jusqu’à la renaissance d’une vieille alliance datant de l’époque du chah, ce rapprochement pourrait rebattre les cartes stratégiques du Proche-Orient.
  • Erdogan a réalisé l’ampleur des ententes américano-russes relatives à la crise syrienne qui vont généralement dans l’intérêt des Russes. Aussi la présence de la Russie au Maghreb inquiète la Turquie qui veut faire partie des projets. Ce qui l’a incitée à accélérer l’amélioration des relations avec la Russie et Israël, mais aussi à adopter deux autres voies :1.La Turquie a déclaré  son intention officielle par la voix de son premier ministre de reprendre les relations avec le régime d’Assad en Syrie au détriment de ses engagements envers l’opposition syrienne.2. Faire monter la discorde avec les Etats-Unis en raison de sa coalition avec les ennemis kurdes en Syrie et de leur soutien pour leurs ambitions pour une « fédération kurde au nord de la Syrie ». Ni le régime d’Assad ni la Turquie voudraient voir un état de Kurdistan se propager entre leurs frontières mutuelles. D’où les Kurdes ils vont attendre encore longtemps pour voir leur propre état naître aux cendres des guerres qui ravage le Moyen Orient.
  • Israël voudrait envoyer son gaz naturel en Turquie et via la Turquie ensuite en Europe. Pour réussir un tel exploit il faut que le gazoduc passe via la République de Chypre. Or, au jour d’aujourd’hui il n ‘y a pas de solution au problème communautaire entre les Grecs Chypriotes et les Turcs Chypriotes. La république de Chypre n’est pas d’accord qu’un gazoduc passe par Israël via Chypre en Turquie sans qu’une solution soit trouvée entre les deux parties à Chypre précédemment.
  • Un coup de froid a été installé aux relations entre l’état d’Israël et les Etats-Unis depuis longtemps.
  • L’Egypte s’est rapprochée de l’Arabie Saoudite en espérant des grands investissements des Saudis en Egypte. Dans cette perspective ce rapprochement jette aussi un pont entre ces deux pays :un pont reliera bientôt l’Égypte à l’Arabie saoudite.
  • L’état islamique se trouve d’ores et déjà en décomposition en multipliant ses attaques à l’extérieur du caliphat.
  • Bagdad semble gagner du terrain contre les extrémistes sunnites en Irak.
  • Les rebelles houthis au Yémen lancent des attaques sporadiquement contre la coalition menée par l’Arabie Saoudite au conflit qui depuis plus d’un an a fait plus de 6400 morts et déplacé 2,8 millions de personnes. Lancées en avril à Koweït, les discussions de paix n’ont enregistré aucun progrès.
  • La situation au Liban et aux territoires de Palestine semble très calme cet été ce qui est très étonnant.

On a l’impression que les Etats-Unis ont presque perdu leur “double- jeu” au Moyen Orient surtout que leurs alliés- les britaniques voient que leur influence se trouve en déclin après le Brexit. On a l’impression que la seule personne à qui tout réussit après surtout son implication au conflit ukrainien est le Président Russe: Vladimir Putin.

Mais les apparences sont aussi souvent trompeuses au Proche et Moyen Orient.

  • La guerre d’usure est déclarée pour toute partie impliquée au Moyen Orient surtout après le “grand trou noir” que les Etats-Unis ont fait avec leur alliés britanniques etc avec la guerre en Irak.
En raison du désordre actuel que connait le Moyen-Orient, la politique américaine dans cette région est devenue la cible du public, et le célèbre commentateur politique Noam Chomsky a récemment critiqué le « trou noir » politique créé par les États-Unis au Moyen-Orient.

Vu que la situation est plongée dans le chaos aujourd’hui les pays qui participent activement aux guerres dans cette région seront les grands perdants.  Si l’ours a l’habitude de faire le gros dos et de gagner toutes les guerres d’usure auxquelles il a pris part, l’écroulement du prix du pétrole n’est pas sans conséquences. C’est pourquoi, vu que les Etats-Unis ont beaucoup de problèmes à régler à la maison, rester activement au Moyen Orient et investir plus dans ce trou noir, ne sera pas sans conséquence. On assiste cette année à la grande course présidentielle frénétique entre Hillary Clinton et Donald Trump. Si Trump estime être le seul à pouvoir régler les problèmes de ses concitoyens, il impute à Hillary Clinton tous les malheurs du MoyenOrient, ou presque. On a vu les derniers mois des affrontements et des tueries entre la police et les citoyens “noirs” de couleur de peau aux Etats-Unis. Des événements assez tristes pour ce pays créé par des immigrés.

Les Etats Unis sont devenus le premier producteur de pétrole du monde depuis l’année dernière. (le boom du schiste américain). D’où la chute des prix du pétrole. D’où le mécontentement de l’Arabie Saoudite. Donc, la meilleure voie à suivre pour les Etats-Unis,  maintenant qu’ils sont  “indépendants” energétiquement parlant, serait leur départ peu à peu des conflits et du contrôle qu’ils ont au Moyen Orient en ayant comme objectif que tous leurs ennemis potentiels sont impliqués dans cette région pour qu’ils subissent le même niveau de dégradation que les Etats-Unis dans cette région.En même temps, sans en être inquiétés, les Etats-Unis vont rétablir leur santé économique et améliorer leur image “de police mondiale”.

Au niveau global, les deux principaux marchés de l’énergie sont l’Union européenne et la région d’Asie de l’Est, à savoir la Chine et les pays de l’ASEAN.

La région d’Asie de l’Est est le marché le plus prioritaire pour les Etats-Unis pour leur vendre du pétrole et pas le marché européen . D’où l’implication des Etats-Unis fait des nouveaux conflits en Asie.  Néanmoins, pour que les Etats-Unis réussissent dans ce domaine ils devraient  faire de la place pour la Russie en Europe et au  Moyen Orient.

Dans ce climat de chaos généralisé, le dollar va sortir gagnant tandis que leurs partenaires lesEuropéens et leurs rivaux comme les Russes vont sortir à nouveau affaiblis.

Pourtant, au Moyen Orient tout reste possible. Les apparences sont aussi souvent trompeuses.  Le conflit et la tragédie au Moyen-Orient pèsent sur tout et sur tous même à l’autre côté de l’Atlantique.